尼提(にだい)

 舎衛城しゃえいじょうは人口の多い都である。が、城の面積は人口の多い割に広くはない。従ってまた厠溷しこんも多くはない。城中の人々はそのためにたいていはわざわざ城外へ出、大小便をすることにめている。ただ波羅門ばらもん刹帝利せっていりだけは便器の中に用を足し、特に足を労することをしない。しかしこの便器の中の糞尿ふんにょうもどうにか始末しまつをつけなければならぬ。その始末をつけるのが除糞人じょふんにんと呼ばれる人々である。
 もう髪の黄ばみかけた尼提にだいはこう言う除糞人の一人である。舎衛城の中でも最も貧しい、同時に最も心身の清浄しょうじょうに縁の遠い人々の一人である。
 ある日の午後、尼提はいつものように諸家しょけの糞尿を大きい瓦器がきの中に集め、そのまた瓦器を背に負ったまま、いろいろの店ののきを並べた、狭苦しい路を歩いていた。すると向うから歩いて来たのは鉢を持った一人の沙門しゃもんである。尼提はこの沙門を見るが早いか、これは大変な人に出会ったと思った。沙門はちょっと見たところでは当り前の人と変りはない。が、その眉間みけん白毫びゃくごう青紺色せいこんしょくの目を知っているものには確かに祇園精舎ぎおんしょうじゃにいる釈迦如来しゃかにょらいに違いなかったからである。
 釈迦如来は勿論三界六道さんがいろくどう教主きょうしゅ十方最勝じっぽうさいしょう光明無礙こうみょうむげ億々衆生平等引導おくおくしゅじょうびょうどういんどう能化のうげである。けれどもその何ものたるかは尼提の知っているところではない。ただ彼の知っているのはこの舎衛国の波斯匿王はしのくおうさえ如来の前には臣下のように礼拝らいはいすると言うことだけである。あるいはまた名高い給孤独長者きゅうこどくちょうじゃ祇園精舎ぎおんしょうじゃを造るために祇陀童子ぎだどうじ園苑えんえんを買った時には黄金おうごんを地にいたと言うことだけである。尼提にだいはこう言う如来にょらいの前に糞器ふんき背負せおった彼自身をじ、万が一にも無礼のないように倉皇そうこうほかみちへ曲ってしまった。
 しかし如来はその前に尼提の姿を見つけていた。のみならず彼が他の路へ曲って行った動機をも見つけていた。その動機が思わず如来のほおに微笑をただよわさせたのは勿論である。微笑を?――いや、必ずしも「微笑を」ではない。無智愚昧むちぐまい衆生しゅじょうに対する、海よりも深い憐憫れんびんの情はその青紺色せいこんしょくの目の中にも一滴いってきの涙さえ浮べさせたのである。こう言う大慈悲心を動かした如来はたちまち平生の神通力じんつうりきにより、この年をとった除糞人じょふんにんをも弟子でしかずに加えようと決心した。
 尼提の今度曲ったのもやはり前のように狭い路である。彼はうしろを振り返って如来の来ないのを確かめた上、始めてほっと一息ひといきした。如来は摩迦陀国まかだこくの王子であり、如来の弟子たちもたいていは身分の高い人々である。罪業ざいごうの深い彼などはみだりに咫尺しせきすることを避けなければならぬ。しかし今は幸いにも無事に如来の目をくらませ、――尼提ははっとして立ちどまった。如来はいつか彼の向うに威厳のある微笑びしょうを浮べたまま、安庠あんしょうとこちらへ歩いている。
 尼提は糞器の重いのをいとわず、もう一度他の路へ曲って行った。如来が彼の面前へ姿を現したのは不可思議ふかしぎである。が、あるいは一刻も早く祇園精舎ぎおんしょうじゃへ帰るためにぬけ道か何かしたのかも知れない。彼は今度も咄嗟とっさあいだに如来の金身こんじんに近づかずにすんだ。それだけはせめてもの仕合せである。けれども尼提はこう思った時、また如来の向うから歩いて来るのに喫驚びっくりした。
 三度目みたびめに尼提の曲った路にも如来は悠々と歩いている。
 たび目に尼提の曲った道にも如来は獅子王ししおうのように歩いている。
 いつたび目に尼提の曲った路にも、――尼提は狭い路をななたび曲り、七たびとも如来の歩いて来るのに出会った。殊に七たび目に曲ったのはもう逃げ道のない袋路ふくろみちである。如来は彼の狼狽ろうばいするのを見ると、路のまん中にたたずんだなり、おもむろに彼をさし招いた。「そのゆび繊長せんちょうにして、爪は赤銅しゃくどうのごとく、たなごころ蓮華れんげに似たる」手を挙げて「恐れるな」と言う意味を示したのである。が、尼提はいよいよ驚き、とうとう瓦器がきをとり落した。